Att målare använde kameran som hjälpmedel i slutet av 1800-talet var vanligt, men det var inte något man gärna talade om offentligt. Fotografiska förlagor kunde ju uppfattas som fusk. Vi vet emellertid att Zorn använde fotografiska förlagor redan tidigt i sin karriär, i början av 1880-talet då han arbetade i England.

Zorn fotograferade med en handhållen kamera med rullfilm. Han tycks ha köpt sin första kamera just i det skede då amatörfotografin slog igenom på bred front, i samband med att de första rullfilmskamerorna lanserades kring 1890. Zorn framkallade inte sina filmer själv, istället anlitade han en lokal fotohandlare.

Det fanns säkert flera skäl till att Zorn skaffade en kamera och började fotografera. Självporträtten och bilderna från hans många resor antyder att han var intresserad av att utforska kamerans och fotografiets specifika möjligheter. De många fotografierna av nakna kvinnliga modeller i ateljén eller i skärgården har en annan funktion. De var i första hand förlagor till målningar och etsningar. Merparten av de bevarade fotografier om använts som förlagor hör till senare delen av Zorns karriär. Vi visar en grupp etsningar som bygger på fotografiska förlagor. Men i några fall är det svårt att veta hur förhållandet mellan fotografiet och målningen eller etsningen egentligen såg ut.